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Lunes, 05 Julio 2021 23:05

Indagación... El accidental descubrimiento de los Clorofluorocarbonos. Destacado

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"Por razones de comodidad, de salud pública, por la posibilidad de enviar frutas, verduras y productos lácteos a gran distancia y combinar manjares sabrosos, todo el mundo quería tener un frigorífico, pero ocurría que el fluido operante, cuyo calentamiento y posterior enfriamiento provocaban la refrigeración, tenía que ser amoníaco o dióxido de azufre, gases venenosos y malolientes".

"Thomas Midgley, ingeniero mecánico, se convirtió en uno de los químicos industriales más célebres de su tiempo por sus interesantes descubrimientos, entre ellos el fluido principal que está presente no sólo de los frigoríficos, sino también de los acondicionadores de aire; los llamaron Clorofluorocarbonos".

"Todo el mundo imaginaba que era completamente seguro. Y se encontraron amplias aplicaciones, como aerosoles, espumas aislantes, disolventes industriales y agentes limpiadores".

"Al cabo de unos cuantos años llegan a la alta atmósfera. El ozono se forma de manera natural a unos 25 kilómetros de altitud. Los CFC eran inertes hasta el punto de sobrevivir para alcanzar la capa de ozono. Hacen falta unos dos años para que el cloro retorne a la baja atmósfera y sea arrastrado por la lluvia. En ese tiempo, un átomo de cloro puede haber participado en la destrucción de cien mil moléculas de ozono".

"No parece mucho, pero el ozono es todo lo que hay entre nosotros y las abrasadoras radiaciones ultravioleta procedentes del Sol. El peligro asociado a la luz ultravioleta del que se suele hablar es el de cáncer de piel. Lo peor de todo, sin embargo, no es el incremento del cáncer de piel como consecuencia directa del aumento de las radiaciones ultravioleta, ni tampoco la mayor incidencia de cataratas oculares".

"Más serio es el hecho de que los rayos ultravioleta afectan el sistema inmunitario, pero, el auténtico peligro radica en otra parte. Expuestas a la luz ultravioleta, las moléculas orgánicas que constituyen toda la vida planetaria se desintegran o forman combinaciones químicas indeseables. No pueden sumergirse más para rehuir la radiación ultravioleta porque viven gracias a la luz solar. Ciertos experimentos han mostrado que incluso un moderado incremento de radiación ultravioleta daña las algas unicelulares comunes en el océano Antártico y otros lugares.  Una vez los CFC llegan a la alta atmósfera, no hay medio de eliminarlos".

"Los efectos de los CFC ya presentes en el aire perdurarán alrededor de un siglo. La invención de los clorofluorocarbonos fue un logro brillante, pero por muy ingeniosos que pareciesen en su momento, los químicos responsables no fueron lo suficiente".

"El mundo es complejo. El aire, tenue. Debemos ser más cuidadosos y menos tolerantes en lo que a la contaminación de este frágil planeta se refiere. Tenemos que alcanzar cotas significativamente superiores de higiene planetaria y de recursos científicos destinados a observar y entender el mundo. Debemos empezar a pensar y actuar no sólo en términos de nuestro país y de nuestra generación sino en interés del vulnerable planeta Tierra en su totalidad y de las generaciones futuras".

Se considera a Thomas Midgley como el "organismo con más impacto en la atmósfera de la Tierra" por sus aditivos de plomo en la gasolina y el desarrollo de los Clorofluorocarbonos. En ese entonces se desconocían los impactos en la atmósfera (Whitehead, 2014) y falleció creyendo haber hecho un gran aporte a la humanidad.

FUENTES:

◉ Fragmento adaptado del capítulo "Nos falta un pedazo de cielo" del Libro Miles de Millones. Carl Sagan.1997
◉ Environmental Transformations. A Geography of the Anthropocen - Mark Whitehead (2014)
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